Ciencia.-Radiotelescopios revelan una explosión en la superficie de una estrella caliente muerta

Un grupo internacional de investigadores observó una fuente de rayos gamma variables identificados en 2010 por el satélite Fermi de la NASA. Utilizaron una técnica llamada VLBI, que combina datos de varios radiotelescopios en la Tierra, para producir las imágenes más nítidas hasta la fecha.

Por Europa Press

MADRID, 29 (EUROPA PRESS)

Un grupo internacional de investigadores observó una fuente de rayos gamma variables identificados en 2010 por el satélite Fermi de la NASA. Utilizaron una técnica llamada VLBI, que combina datos de varios radiotelescopios en la Tierra, para producir las imágenes más nítidas hasta la fecha.

Sorprendentemente, la fuente de los rayos gamma era una nova simbiótica, un peculiar sistema estelar conocido por los astrónomos como 'V407 Cyg'. El resultado, con el primer autor Marcello Giroletti, del Instituto Nacional de Astrofísica (INAF), en Italia, se ha presentado en la reunión anual de la Sociedad Astronómica Europea (EAS) y se ha publicado en 'Astronomy & Astrophysics'.

No se sabía que los sistemas estelares como 'V407 Cygni' emitieran radiación de muy alta energía, por lo tanto, con las observaciones de 2010, el satélite Fermi identificó al primer miembro de una nueva clase de objetos gamma.

Los astrónomos han publicado ahora los resultados de su campaña VLBI llevada a cabo durante la explosión espectacular que produjo los rayos gamma. Las imágenes, compiladas utilizando las ondas de radio detectadas por telescopios en Europa y en Estados Unidos, son las más detalladas hasta la fecha, y revelan las consecuencias de una poderosa explosión cósmica debido a la interacción de dos estrellas en órbita cercana.

Las novas simbióticas son objetos raros y excepcionales, parejas de estrellas compuestas por dos compañeros muy diferentes: una pequeña, densa, enana blanca y un gigante rojo pulsante. El gigante rojo emite un viento de material que se acumula en la superficie de la enana blanca y, cuando alcanza una densidad crítica, da lugar a una explosión muy brillante.

Mientras que las novas simbióticas son objetos raros en sí mismas, observar una nova simbiótica como 'V407 Cygni' en rayos gamma fue un avance absoluto. Después, los investigadores buscaron evidencia que indicara la presencia de choques, pasando a través del material en forma de ondas de choque, debido a los procesos físicos muy enérgicos involucrados en el evento.

Nunca antes las imágenes detalladas de la banda de radio han revelado el impacto producido por la explosión del material en la superficie de la enana blanca cuando se expande en la atmósfera del compañero gigante rojo.

"Las novas, con sus repentinos aumentos en la emisión de luz visible, han fascinado a los astrónomos durante siglos y su revelación en los rayos gamma ha sido una gran sorpresa", dice Giroletti. "Habiendo podido presenciar, gracias a las ondas de radio, no solo el aumento del brillo, sino también la coreografía producida por la interacción de estas dos estrellas es un resultado muy emocionante y de gran valor científico", añade.

Las nuevas observaciones fueron posibles gracias al muy alto nivel de detalle obtenido en la banda de radio por la técnica VLBI (Very Long Baseline Interferometry), que permitió visualizar directamente la apariencia y propagación del choque.

Mientras demostraban por primera vez de manera directa la presencia del shock en este tipo de eventos, los investigadores también pudieron comprender cómo se orienta la fuente: el gigante rojo está en primer plano frente a la enana blanca, y desde los dos últimos jets opuestos parten, en el plano del cielo, perpendiculares a la línea de visión.

Las observaciones también permitieron a los investigadores revelar rastros de eventos anteriores en la vida de esta estrella binaria, uno alrededor de 2003 y otro que incluso se remonta a la década de 1930.

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