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NASA/JPL-CALTECH - Archivo / Europa PressNASA/JPL-CALTECH - Archivo / Europa Press
Noticias 17/12/2020

Ciencia.-Un menú metabólico diverso puede sustentar vida en la luna Encélado

Un menú metabólico variado podría sustentar una comunidad microbiana potencialmente diversa en el océano de agua líquida debajo de la corteza helada de la luna Encélado de Saturno.

MADRID, 17 (EUROPA PRESS)

Un menú metabólico variado podría sustentar una comunidad microbiana potencialmente diversa en el océano de agua líquida debajo de la corteza helada de la luna Encélado de Saturno.

Científicos del Southwest Research Institute (SwRI) indican esa posibilidad tras haber modelado los procesos químicos en el océano subsuperficial de Encelado, la luna de Saturno, utilizando datos de la ya finalizada misión Cassini de la NASA.

Antes de su salida de órbita en septiembre de 2017, Cassini tomó muestras de la columna de granos de hielo y vapor de agua que brotaban de las grietas en la superficie helada de Encélado, descubriendo hidrógeno molecular, una posible fuente de alimento para microbios. Un nuevo artículo publicado en la revista de ciencia planetaria Icarus explora otras posibles fuentes de energía.

“La detección de hidrógeno molecular (H2) en la columna indicó que hay energía libre disponible en el océano de Encelado”, dijo en un comunicado la autora principal Christine Ray, que trabaja a tiempo parcial en SwRI mientras realiza un doctorado en física de la Universidad de Texas en San Antonio.

“En la Tierra, las criaturas aeróbicas o que respiran oxígeno consumen energía en materia orgánica como glucosa y oxígeno para crear dióxido de carbono y agua. Los microbios anaeróbicos pueden metabolizar el hidrógeno para crear metano. Toda la vida puede destilarse en reacciones químicas similares asociadas con un desequilibrio entre los compuestos oxidantes y reductores “.

Este desequilibrio crea un gradiente de energía potencial, donde la química redox transfiere electrones entre especies químicas, la mayoría de las veces con una especie sometida a oxidación mientras que otra especie sufre reducción. Estos procesos son vitales para muchas funciones básicas de la vida, incluidas la fotosíntesis y la respiración.

Por ejemplo, el hidrógeno es una fuente de energía química que sustenta a los microbios anaeróbicos que viven en los océanos de la Tierra cerca de las fuentes hidrotermales. En el fondo del océano de la Tierra, los respiraderos hidrotermales emiten fluidos calientes, ricos en energía y cargados de minerales que permiten que prosperen ecosistemas únicos repletos de criaturas inusuales. Investigaciones anteriores encontraron evidencia creciente de respiraderos hidrotermales y desequilibrio químico en Encelado, lo que apunta a condiciones habitables en su océano subsuperficial.

“Nos preguntamos si otros tipos de vías metabólicas también podrían proporcionar fuentes de energía en el océano de Encelado”, dijo Ray. “Debido a que eso requeriría un conjunto diferente de oxidantes que aún no hemos detectado en la columna de Encelado, realizamos un modelo químico para determinar si las condiciones en el océano y el núcleo rocoso podrían apoyar estos procesos químicos”.

Por ejemplo, los autores analizaron cómo la radiación ionizante del espacio podría crear los oxidantes O2 y H2O2, y cómo la geoquímica abiótica en el océano y el núcleo rocoso podría contribuir a los desequilibrios químicos que podrían apoyar los procesos metabólicos. El equipo consideró si estos oxidantes podrían acumularse con el tiempo si los reductores no están presentes en cantidades apreciables. También consideraron cómo los reductores acuosos o los minerales del fondo marino podrían convertir estos oxidantes en sulfatos y óxidos de hierro.

“Comparamos nuestras estimaciones de energía libre con los ecosistemas de la Tierra y determinamos que, en general, nuestros valores de metabolismo aeróbico y anaeróbico cumplen o superan los requisitos mínimos”, dijo Ray. “Estos resultados indican que la producción de oxidantes y la química de la oxidación podrían contribuir a mantener una posible vida y una comunidad microbiana metabólicamente diversa en Encelado”.

“Ahora que hemos identificado posibles fuentes de alimentos para los microbios, la siguiente pregunta es ‘¿cuál es la naturaleza de los compuestos orgánicos complejos que salen del océano?'”, Dijo el doctor Hunter Waite, director del programa SwRI, coautor de el nuevo artículo, que hace referencia a un artículo de Nature en línea escrito por Postberg et al. en 2018. “¡Este nuevo documento es otro paso para comprender cómo una pequeña luna puede sostener la vida de maneras que superan por completo nuestras expectativas!”

Los hallazgos del artículo también tienen una gran importancia para la próxima generación de exploración.

“Una futura nave espacial podría volar a través de la columna de Encelado para probar las predicciones de este artículo sobre la abundancia de compuestos oxidados en el océano”, dijo el doctor Christopher Glein, científico investigador principal de SwRI, otro coautor. “Debemos ser cautelosos, pero me resulta estimulante reflexionar sobre si podría haber formas de vida extrañas que se aprovechen de estas fuentes de energía que parecen ser fundamentales para el funcionamiento de Encélado”.