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Ciencia.-Evidencia de estallido cósmico sobre Norteamérica hace 1.500 años

El rápido declive de la cultura Hopewell hace 1.500 años podría explicarse por la caída de escombros de un cometa cercano a la Tierra que creó una explosión devastadora en América del Norte.

MADRID, 2 (EUROPA PRESS)

El rápido declive de la cultura Hopewell hace 1.500 años podría explicarse por la caída de escombros de un cometa cercano a la Tierra que creó una explosión devastadora en América del Norte.

Investigadores de la Universidad de Cincinnati (UC) encontraron evidencia de un estallido cósmico en 11 sitios arqueológicos de Hopewell en tres estados que se extienden a lo largo del valle del río Ohio. Este fue el hogar de Ohio Hopewell, parte de una notable cultura nativa americana que se encuentra en gran parte del este de Estados Unidos.

El paso oblicuo del cometa hizo llover escombros hacia la atmósfera de la Tierra, creando una explosión de fuego. Los arqueólogos de la UC utilizaron radiocarbono y datación tipológica para determinar la edad del evento.

El estallido en el aire afectó un área más grande que Nueva Jersey, provocando incendios en 15.000 kilómetros cuadrados entre los años 252 y 383 d.C. Esto coincide con un período en el que los astrónomos chinos observaron y documentaron 69 cometas cercanos a la Tierra y fueron presenciados por los nativos americanos, tal como se cuenta a través de sus historias orales.

El estudio fue publicado en la revista Nature Scientific Reports.

Los arqueólogos de la UC encontraron una concentración y diversidad inusualmente alta de meteoritos en los sitios de Hopewell en comparación con otros períodos de tiempo. Los fragmentos de meteoritos fueron identificados a partir de las concentraciones reveladoras de iridio y platino que contenían. También encontraron una capa de carbón que sugiere que el área estuvo expuesta al fuego y al calor extremo.

En su laboratorio, el autor principal Kenneth Tankersley, profesor de antropología en la Facultad de Artes y Ciencias de la UC, analizó un contenedor de pequeños micrometeoritos recolectados en los sitios. En los sitios de Hopewell se encontraron una variedad de meteoritos, incluidos meteoritos pétreos llamados pallasitas.

«Estos micrometeoritos tienen una huella química. Los eventos cósmicos como los asteroides y las explosiones de cometas dejan grandes cantidades de un elemento raro conocido como platino», dijo Tankersley en un comunicado. «El problema es que el platino también ocurre en las erupciones volcánicas. Así que también buscamos otro elemento raro que se encuentra en eventos no terrestres, como los cráteres de impacto de meteoritos: el iridio. Y encontramos un pico tanto en el iridio como en el platino».

La gente de Hopewell recolectó los meteoritos y forjó metal maleable a partir de ellos en láminas planas utilizadas en joyería e instrumentos musicales llamados flautas de pan.

Más allá de la evidencia física, hay pistas culturales dejadas en las obras maestras y las historias orales de Hopewell. Se construyó un montículo en forma de cometa cerca del epicentro del estallido en el aire en un sitio de Hopewell llamado Milford Earthworks.

Varias tribus algonquinas e iroquesas, descendientes de Hopewell, hablaron de una calamidad que cayó sobre la Tierra, dijo Tankersley, que es nativo americano. «Lo fascinante es que muchas tribus diferentes tienen historias similares del evento», dijo.

«Los de Miami hablan de una serpiente cornuda que voló por el cielo y tiró piedras al suelo antes de caer en picado al río. Cuando ves un cometa que atraviesa el aire, parecería una serpiente grande», dijo.

«Los Shawnee se refieren a una ‘pantera del cielo’ que tenía el poder de derribar el bosque. Los Ottawa hablan de un día en que el sol cayó del cielo. Y cuando un cometa golpea la termosfera, habría explotado como una bomba nuclear. Y los Wyandot cuentan una nube oscura que cruzó el cielo y fue destruida por un dardo de fuego, dijo Tankersley.

«Eso se parece mucho a la descripción que los rusos dieron de Tunguska», dijo sobre el estallido de un cometa documentado sobre Siberia en 1908 que arrasó 1.300 kilómetros cuadrados de bosque y rompió ventanas a cientos de kilómetros de distancia.

El profesor de biología y coautor de la UC, David Lentz, dijo que las personas que sobrevivieron al estallido aéreo y sus incendios habrían contemplado un paisaje devastado.

«Parece que este evento fue muy perjudicial para la agricultura. La gente no tenía buenas formas de almacenar maíz durante un largo período de tiempo. Perder una o dos cosechas habría causado un sufrimiento generalizado», dijo Lentz.

Y si el estallido de aire arrasó bosques como el de Rusia, los nativos habrían perdido árboles como los nogales que proporcionaban una buena fuente de alimento para el invierno.

«Cuando falla la cosecha de maíz, por lo general se puede confiar en la cosecha de árboles. Pero si se destruyen todos, habría sido increíblemente perturbador», dijo Lentz.

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