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Ciencia.-Humanos primitivos vivieron en el sur de Gran Bretaña hace 600.000 años

La presencia de humanos primitivos en el sur de Gran Bretaña hace entre 560.000 y 620.000 años ha sido confirmada por descubrimientos arqueológicos realizados en las afueras de Canterbury.

MADRID, 23 (EUROPA PRESS)

El hallazgo, que involucra excavaciones controladas y datación radiométrica, se produce un siglo después de que se descubrieran por primera vez artefactos de herramientas de piedra en el sitio, que se convierte en uno de los primeros yacimientos paleolíticos conocidos en el norte de Europa.

La investigación, dirigida por arqueólogos de la Universidad de Cambridge, confirma que el Homo heidelbergensis, un antepasado de los neandertales, ocupó el sur de Gran Bretaña en este período (cuando aún estaba unida a Europa) y proporciona pruebas tentadoras que insinúan algunos de los primeros procesos de procesamiento de pieles de animales en la prehistoria europea.

Ubicado en un antiguo lecho de río, el sitio de Canterbury se descubrió originalmente en la década de 1920 cuando los trabajadores locales desenterraron artefactos conocidos como hachas de mano (la mayoría ahora en el Museo Británico), pero al aplicar técnicas modernas de datación a nuevas excavaciones, finalmente se determinó su edad.

Dirigidas por el Departamento de Arqueología de Cambridge, las excavaciones recientes no solo han fechado el sitio original, sino que también han identificado nuevos artefactos de pedernal, incluidos los primeros "raspadores" que se descubrieron allí.

Los investigadores han fechado estos artefactos de herramientas de piedra utilizando la datación por radiofluorescencia infrarroja (IR-RF), una técnica que determina el punto en el que los granos de arena de feldespato se expusieron por última vez a la luz solar y, por lo tanto, establecen cuándo fueron enterrados.

El estudio, publicado en la revista Royal Society Open Science, señala que se sabe que los primeros humanos estuvieron presentes en Gran Bretaña desde hace 840.000 y potencialmente 950.000 años, pero que estas primeras visitas fueron fugaces.

Los períodos glaciales fríos expulsaron repetidamente a las poblaciones del norte de Europa, y hasta ahora solo había evidencia limitada de que Gran Bretaña fue recolonizada durante el período cálido entre 560.000 y 620.000 años antes del presente. Se cree que varios sitios en Suffolk exhiben herramientas de esta época, pero estos artefactos provienen de contextos donde los métodos de datación precisos son difíciles de usar.

"Esta es una de las cosas maravillosas de este sitio en Kent", dice en un comunicado el Dr. Tobias Lauer de la Universidad de Tübingen en Alemania, quien dirigió la datación del nuevo sitio. "Los artefactos están precisamente donde los colocó el antiguo río, lo que significa que podemos decir con confianza que se hicieron antes de que el río se trasladara a una zona diferente del valle".

Homo heidelbergensis era un cazador-recolector conocido por comer diversos alimentos animales y vegetales, lo que significa que muchas de las herramientas pueden haber sido utilizadas para procesar cadáveres de animales, potencialmente ciervos, caballos, rinocerontes y bisontes; así como tubérculos y otras plantas.

La evidencia de esto se puede ver en las herramientas de hachas de mano y lascas afiladas presentes en el sitio. Sin embargo, la presencia de implementos para raspar y perforar sugiere que se pueden haber llevado a cabo otras actividades.

Se cree que las poblaciones europeas de Homo heidelbergensis evolucionaron hasta convertirse en neandertales, mientras que una población separada de Homo heidelbergensis en África evolucionó hasta convertirse en Homo sapiens.

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