Oscar, el gato que podía predecir la muerte

Adoptado por el personal médico de un asilo de ancianos, siempre que se acurrucaba en el regazo de alguno, era un presagio de muerte

Por VICE

Dentro de las muchas cosas que le pasaron a un joven oncólogo en su último año de beca, tal vez esta fue la más extraña: un gato blanco y negro llamado Oscar, de dos años de edad, al parecer era mejor que la mayoría de los médicos en predecir la muerte de los pacientes. La historia apareció en el New England Journal of Medicine en el verano de 2007. Adoptado como mascota por el personal médico, Oscar se la pasaba en un piso del asilo de ancianos Steere House en Rhode Island.

Cuando el gato olfateaba el aire, estiraba el cuello y se acurrucaba junto a un hombre o una mujer, era señal de alguna muerte inminente. Los médicos llamaban a las familias para que fueran a su última visita. En el transcurso de varios años, el gato se acurrucó junto a 50 pacientes. Todos murieron poco después.

Nadie sabe cómo adquirió sus habilidades para olfatear la muerte. Quizás la nariz de Oscar aprendió a detectar algún olor único de la muerte: químicos liberados por las células muertas, por ejemplo. Quizás había otras señales inescrutables. Al principio no lo creía, pero la perspicacia de Oscar fue corroborada por otros médicos que presenciaron al gato en acción. Como escribió el autor del artículo: "Nadie muere en el tercer piso a menos que Oscar haga una visita y se quede un rato".

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La historia tuvo una resonancia especial para mí ese verano, ya que había estado tratando a S., un plomero de 32 años con cáncer de esófago. Él había respondido bien a la quimioterapia y la radiación, y nosotros le habíamos extirpado el esófago, sin dejar rastro de cáncer en su cuerpo. Una tarde, pocas semanas después de que se completó su tratamiento, le platiqué cautelosamente sobre los cuidados paliativos terminales.

Esperábamos que se curara, por supuesto, pero siempre existe la pequeña posibilidad de una recaída. Tenía una esposa joven y dos hijos, y una madre que lo había llevado cada semana a su quimioterapia. Tal vez, sugerí, podría platicar sinceramente con su familia sobre sus metas.

Pero S. se rehusó. Estaba recuperando la fuerza semana tras semana. Estaba bien de ánimo. El cáncer había desaparecido. ¿Por qué arruinarle su celebración? pensé. Acepté a regañadientes que era poco probable que el cáncer regresara.

Cuando llegó la recaída, fue devastador. Dos meses después de salir del hospital, S. regresó con metástasis en el hígado, los pulmones e, inusualmente, en los huesos. El dolor era tan aterrador que solo las dosis más altas de analgésicos lo aliviaban, y S. pasó las últimas semanas de su vida en un estado cercano al coma, incapaz de darse cuenta de la presencia de su familia alrededor de su cama.

Al principio, su madre me suplicó que le administrara más quimioterapia y luego me acusó de engañar a la familia sobre el pronóstico de S. Me quedé mudo: es poco probable que los médicos podamos predecir la muerte de nuestros pacientes.

En una encuesta dirigida por investigadores de la University College London sobre más de 12,000 pronósticos de vida útil de los pacientes con enfermedades terminales, los éxitos y los fallos fueron variados. Algunos pudieron predecir la muerte. Otros la subestimaron.

Pero ¿y si un algoritmo pudiera predecir la muerte? A finales de 2016, un estudiante llamado Anand Avati en el departamento de ciencias de la computación de Stanford, junto con un pequeño equipo de la escuela de medicina, trató de "enseñar" un algoritmo para identificar a los pacientes que probablemente morirían dentro de un periodo de tiempo definido. "El equipo de cuidados paliativos en el hospital tenía un reto", me dijo Avati.

“¿Cómo podríamos encontrar pacientes que estuvieran de tres a 12 meses de morir?” Esta ventana fue “el punto ideal de los cuidados paliativos”. Un plazo de más de 12 meses puede agotar innecesariamente los recursos limitados; en contraste, si la muerte se produjera a menos de tres meses después de la predicción, no habría un tiempo de preparación real para morir, sería demasiado tarde.

Avati sabía que identificar a los pacientes en un período de tiempo estrecho y óptimo permitiría a los médicos utilizar las intervenciones médicas de manera más adecuada y más humana. Y si el algoritmo funcionara, los equipos de cuidados paliativos quedarían libres de la responsabilidad de tener que rastrear manualmente los gráficos, buscando a los que tienen más probabilidades de beneficiarse.

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