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¿Cuál es la importancia del litio, el nuevo “oro blanco” que se nacionalizó en México?

El litio es un mineral que se ha ganado el interés de todo el mundo, pues es fundamental en la generación de dispositivos tecnológicos, baterías o automóviles

La discusión sobre quién debe explotar el litio en México ha crecido, luego de que el presidente Andrés Manuel López Obrador (AMLO) elevara la discusión al enviar una iniciativa de reforma de la ley minera para nacionalizar el mineral, que él mismo caracterizó como “estratégico de la nación” y para el beneficio de las generaciones futuras.

En este contexto, el material químico tiene múltiples usos y ha ganado popularidad e interés en la transición tecnológica hacia la producción de dispositivos, automóviles y herramientas tecnológicas de tipo eléctrico, en beneficio del medio ambiente, según la comunidad científica, para disminuir el uso del carbón o combustibles fósiles.

Sin embargo, las tensiones sobre cómo hacer uso o explotar los yacimientos ha llevado a tensiones políticas en diferentes naciones, que han acusado la injerencia de empresas privadas para tener control de las decisiones políticas en las naciones.

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1. ¿Cuáles son los usos del litio?

El litio es un elemento metálico reactivo, el cual fue bautizado como “el nuevo oro blanco” por sus múltiples propiedades en diferentes sectores industriales. Su característica principal es que es el más ligero de los metales y reactivo en su fusión con diversos elementos químicos.

Dentro de su utilización, destacan tres principales usos del mineral, entre los que se encuentra su implementación para baterías de teléfono, dispositivos o automóviles, al tratarse de un material con alta densidad energética.

También, el vidrio cerámico o templado, para utensilios de cocina, celulares o televisores, es parte de su espectro de utilización industrial.

Además, su uso también destaca en la producción de grasas y espesantes, mediante el hidróxido de litio, para el sector industrial o automotriz.

2. ¿Por qué tanto interés en el litio?

El mineral ya fue calificado por el gobierno de AMLO como estratégico, pilar de la soberanía del país, en el que el Estado busca tener su control, por encima de las empresas privadas internacionales, a las que han acusado de tener influencia en problemas políticos por la defensa de sus intereses.

El caso de Bolivia es el más importante, donde acusaron a los privados de interferir en el “golpe blando” contra Evo Morales, en el año 2019. De acuerdo con el Servicio Geológico de Estados Unidos, el país latinoamericano se ubica entre los países con mayor riqueza del mineral, que asciende a 21 millones de toneladas.

3. ¿Cuál es el origen del litio?

El litio es el tercer elemento de la tabla periódica y fue descubierto en el año 1917 por los científicos August Arfwedson y Jöns Jacob Berzelius, quienes lo nombraron de dicha forma en honor de la palabra griega “piedra”.

El descubrimiento de ambos especialistas ocurrió mientras analizaban una mina de petalita en el laboratorio privado de Arfwedson.

4. ¿Cómo se explota el litio?

Existen tres diferentes procedimientos para realizar la explotación del litio, aunque algunos resultan más costosos: rocas sedimentarias, salmueras y pegmatitas de roca dura.

Solo el 8% del litio de encuentra en forma de rocas sedimentarias, por lo que es poco implementado este proceso de explotación del litio a nivel mundial.

Por su parte, las salmueras son la forma más común de aprovecharlo y la más barata , pues hasta el 66% está en dicha vía de obtención. En cuanto a este proceso, Chile, Argentina y China encabezan la estadística.

Además, los depósitos de roca son uno de los procesos más contaminantes y criticados, pues implica el uso de “fracking” o explotación a cielo abierto, que produce daños a la salud de las poblaciones cercanas.

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